Las ballenas y los cetáceos

LAS BALLENAS NO SON PECES

El cuerpo de una ballena recuerda al de los peces. Sin embargo, las ballenas no son peces; son mamíferos de gran tamaño que viven en el agua. Hay ballenas en todos los océanos.

Existen numerosas diferencias entre los peces y los mamíferos. Los peces permanecen debajo del agua todo el tiempo y respiran mediante branquias, con las que cogen el oxígeno del agua. Las ballenas, en cambio, respiran a través de pulmones, como tú, por lo que de vez en cuando tienen que salir fuera del agua para coger oxígeno. ¡Algunas ballenas pueden aguantar más de una hora sin respirar! ¿Cuánto tiempo eres capaz de aguantar tú?

Los peces son animales de sangre fría; es decir, la temperatura de su cuerpo es casi la misma que la del agua en la que viven. Las ballenas, en cambio, son animales de sangre caliente y son capaces de regular la temperatura de su cuerpo, como los seres humanos.

Los peces, generalmente, ponen huevos. Las ballenas, como casi todos los mamíferos, dan a luz a crías que alimentan con la leche de sus mamas.

Pero los peces y las ballenas tienen algo en común: ambos tienen una aleta en la cola, la aleta caudal. La de los peces es vertical y se mueve de un lado a otro; en cambio, la aleta caudal de las ballenas es horizontal y su movimiento es de arriba abajo. Las ballenas también tienen las extremidades anteriores (lo que serían tus brazos) transformadas en aletas.

LOS CETÁCEOS

Las ballenas pertenecen a un grupo de mamíferos denominados cetáceos. Los zoólogos (científicos que estudian los animales) dividen los cetáceos en dos grupos, según su manera de alimentarse: cetáceos sin dientes y cetáceos con dientes. Estos últimos tienen dientes afilados y se alimentan de peces, calamares y otras presas. Las orcas, los cachalotes, los delfines, las belugas, las marsopas y los narvales pertenecen a este grupo.

Los cetáceos sin dientes tienen en la boca una serie de láminas, que reciben el nombre de barbas o ballenas. Se alimentan, fundamentalmente, del plancton, plantas y animales diminutos que flotan en el agua. Cuando comen, abren la boca para que entre la mayor cantidad de agua posible. Después, la cierran y presionan con la lengua contra las barbas, de forma que el alimento quede atrapado en ellas. Las ballenas y los rorcuales pertenecen a este grupo.

La ballena de Groenlandia o ballena boreal cuenta con multitud de barbas que pueden medir unos tres metros de largo. Nadan con la boca abierta y atrapan en las barbas los diminutos animales que están flotando en el agua. La boca de esta ballena puede alcanzar casi cuatro metros de ancho.

GRASA Y ESPIRÁCULO

Las ballenas presentan una piel lisa que puede ser negra, blanca o de otros colores. Debajo de la piel tienen una capa de grasa muy gruesa. Esta grasa les sirve para almacenar energía y les permite mantener su cuerpo caliente, incluso en las aguas frías.

Los cetáceos respiran a través de unos orificios situados encima de su cabeza, que reciben el nombre de espiráculos. Estos animales marinos pueden aguantar la respiración debajo del agua durante mucho tiempo. ¡Los cachalotes son capaces de permanecer sumergidos durante más de una hora! Los cetáceos con dientes tienen un solo espiráculo. Las ballenas o cetáceos sin dientes tienen dos espiráculos.

Cuando la ballena sale a la superficie, expulsa el aire a través de su espiráculo, con un sonoro resoplido. Al espirar, expulsa también vapor de agua, formando el característico surtidor, visible desde lejos.

LA VISTA Y EL OÍDO

Los cetáceos ven bastante bien. Sus lágrimas aceitosas mantienen sus ojos sanos y limpios debajo del agua.

También tienen un excelente sentido del oído. Los cetáceos con dientes lo emplean para cazar en zonas profundas y oscuras del océano. Producen sonidos que rebotan cuando golpean en los peces y en otros animales. El eco les permite saber dónde se encuentra el animal.

Las ballenas o cetáceos sin dientes no tienen un buen sentido del olfato; los cetáceos con dientes no huelen nada.

LA MIGRACIÓN DE LAS BALLENAS

Algunos cetáceos migran (se mueven de un sitio a otro), por lo que nadan grandes distancias todos los años. Las ballenas viajan hasta las frías aguas cercanas al Ártico o a la Antártida durante todos los veranos. Allí abunda el krill, pequeños animales parecidos a gambas, de los que se alimentan. En invierno se dirigen a aguas más cálidas, cercanas al ecuador, para reproducirse.

REPRODUCCIÓN Y DESARROLLO

Las ballenas adultas llevan a cabo un cortejo después del cual tiene lugar la cópula. La hembra pare una sola cría, tras un periodo de gestación que varía entre los 9 y los 16 meses, según la especie. La cría de la ballena azul mide más de 5 metros y pesa más de 2 toneladas.

Las crías de las ballenas, como las del resto de los mamíferos, se alimentan de la leche de sus madres. Beben leche durante casi un año y ¡pueden tomar unos 90 litros al día!

Algunas ballenas pueden reproducirse y tener crías a partir de los siete años. Otras tardan más tiempo en alcanzar la madurez sexual y no pueden reproducirse hasta los 14 años.

Las ballenas de pequeño tamaño viven unos 20 años; las mayores, en cambio, pueden llegar a los 60 años.

ANIMALES QUE CAZAN BALLENAS

Algunos tiburones grandes, como el tiburón blanco, pueden comer ballenas. Sin embargo, los principales cazadores de cetáceos son los seres humanos. Las personas empezaron a cazar gran número de estos mamíferos a partir del año 1700, aproximadamente. Los balleneros capturaban los cetáceos para obtener una cera utilizada para fabricar velas. Usaban la grasa de las ballenas para quemarla en las lámparas y, por supuesto, también aprovechaban su carne como alimento.

En la actualidad, todavía se cazan ballenas para obtener su grasa, su carne y otros productos, utilizados para hacer jabones y cosméticos. Muchas ballenas, como el cachalote, la ballena jorobada y la ballena azul, están en peligro de extinción. Algunos países decidieron, hace unos 50 años, limitar o prohibir la caza de ballenas. Sin embargo, unas pocas naciones continúan capturando estos animales. Algunos grupos de personas creen que la caza de ballenas debe detenerse por completo. Temen que, si no es así, algunos tipos de ballenas puedan desaparecer para siempre.

-By Rookie17051-

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